Magic Books versus Conjuring Books…


On The Davenport Collection website which I mentioned and recommended a few days ago, I came across this funny bit in a fine article on “Booksellers, collectors, and rogues” by David Price (the British one) about the fine line between magic books and conjuring books, at least back in the Fifties:


Love it!

I wonder whether similar “magic” code words exist(ed) in other languages as well?



Wishful Thinking and Automatic Rejections: Erdnase and Voynich

An early quest in Genii Magazine

This fascinating article by medieval scholar Lisa Fagin Davis published in The Washington Post was brought to my attention the other day via a post over at the Genii Forum.

Dealing with the annoying recurrent and premature claims by various authors for having solved the riddle of the legendary Voynich manuscript, Davis shares a number of critical observations and very reasonable recommendations. With striking similarity they also match the proceedings and the heated discussions over new “findings” about the Erdnase authorship in our field of interest.

Thus, I have extracted the relevant paragraphs from the article below and added the corresponding Erdnase references, so ((double brackets)) around original text and bold additions are mine:

Why do people keep convincing themselves they’ve solved this ((medieval)) mystery?

For ((centuries)) decades, the ((Voynich Manuscript)) Erdnase authorship has resisted ((interpretation)) discovery, which hasn’t stopped a host of would-be readers from claiming they’ve solved it.

Every few months, it seems, a new theory is trumpeted ((by the new media)) beneath a breathless headline.

But most would-be interpreters make the same mistake ((as Newbold)): By beginning with their own preconceptions of ((what)) whom they want ((the Voynich)) Erdnase to be, their conclusions take them further from the truth.

Like others before them, ((these)) authors tend to go public prematurely–and without proper review by the real experts. Word of each new solution spreads across the ((globe)) Genii Forum in minutes.

Almost Dozens of solutions have been proposed in the past ((century)) decades alone, most of them more aspirational than they are substantive.

I recently received an ugly and threatening direct message . . . referring in detail to my critique . . . For some, apparently, the stakes appear to be irrationally high.

. . . undercooked solutions presented without context lead readers down a rabbit hole of misinformation . . .

Every new ((Voynich)) Erdnase theory offers an opportunity for readers to exercise healthy, critical skepticism . . . Proposed solutions shouldn’t automatically be rejected (the default reaction of most ((medievalists)) Erdnasians), but they should be approached with caution. Seek out expert opinions, and do some follow-up reading. It shouldn’t take ((a Voynichologist)) an Expert expert to spot a leap of logic or an argument based on wishful thinking instead of solid facts.

. . . we tend to bring our preconceptions with us to the table. The more we burden the manuscript with what we want it to be, the more buried the truth becomes.

To truly understand the past, we have to let it speak for itself. The ((Voynich)) Erdnase Manuscript has a voice–we just need to listen.

Chapeau, Ms Davis, I’d say you’ve nailed it! For Voynich, Erdnase, and beyond.

I think it would be fun and revealing to browse through the Erdnase thread over at the Genii Forum again with this checklist in hand.

This brief text should be required reading for all (amateur) historians and over-enthusiastic secret-solvers, don’t you think? Please help spread the word!


Here’s a related article by the same author. It ends with this plea:

To those of you out there in Voynich-land who are even now working on decrypting or deciphering this “elegant enigma,” please take heed of Manly and Mendelsohn’s words of caution: in order to be accepted as legitimate, your solution must be logical, repeatable, take into account the verifiable published scientific analyses, and result in a reading that makes sense both intellectually and chronologically.

Solid advice!

Ah, were it not for the chronological discrepancy, I might have solved the Erdnase puzzle back here… 😉


Snapshots and Pieces from The Davenport Collection

Speaking of magic websites brimming with inspiring information on tricks, tricksters, and history, I also need to mention The Davenport Collection website, which is fed (you guessed it) by the Davenport dynasty. It was started in 2016, today it already hosts about 900 entries, and it keeps growing.

The layout is so Nineties, but the content is wonderful! Serious students of the past should find the articles and conference papers of magic historians particularly interesting. Here’s an excerpt:

Screenshot from the website

Go and have a look, but don’t complain to me later that you have just spent two or three hours of browsing, reading, and marveling over there!


Georges Méliès, the Painter

Elsewhere I have already written (in German) about a fine recent art exhibition in Munich and Aachen on “Lust for Deception”–and thus manipulating perception–through the centuries. (You can see some pictures here.) It was a fitting tribute to include magician and movie pioneer Georges Méliès with a number of short, deceptive stop-trick clips which ran nonstop on a special screen.

But later, I was much more surprised to discover an amazing painting by the same artist in the huge trompe l’oeil section. I must admit that I had not been aware of his other immense talent. Had you? His “Self-Portrait of the Artist” (below, exact date unknown) certainly deserves special mention, both out of itself and in the light of his real/reel profession.

Web Screenshot

I have asked The Great Googelini for advice, but even he could not conjure up a significant number of other “traditional” paintings by Méliès. But as I learned here, he apparently aspired to work as a painter early on. Instead, he became a magician and a visionary pioneer of filmmaking who painted his own fanciful scenery and smokescreens.

And, as they say, the rest is history.


Jerry’s Chicken Sh*t Nuggets

Kickstarter project website screenshot

A very special Kickstarter project has just closed: It pledged to revitalize the already hopelessly overhyped Jerry’s Nugget Casino Playing Cards big style.

According to the project page, this one is run by the Expert Playing Card Company/Bill Kalush. The project also offers a long “special thanks to” list, featuring, among others, Lee Asher, Danny Garcia, the Buck Twins, David Blaine, Garrett Thomas, Harapan Ong, Michael Weber, and the Chief Genii, Richard Kaufman. Wondering what nuggets all theses gentlemen contributed?

And boy, this thing flew: When the hammer fell, this project had collected more than 477,000 Dollars from almost 4,100 supporters and had generated 1,200+ commentaries! Which comes to show again that us majishuns are a nostalgic, money-blowing herd of unimaginative copy cats, aren’t we? (Yet a lovable bunch!)

I’m afraid magic videos and magazine photos will soon be littered with this cheap, inelegant, eye-cancer causing design. Yuk! (Just my opinion. I better hide now before Jerry’s Nuggeteers spread all over me to cut me and palm me off!)

If you are slightly annoyed about this, too, you might want to try the Chicken Nugget Playing Cards instead (see below). Go find them on ebay if you think these are even more irresistable. I could see a great but meaningless mental card food trick coming up with these…

ebay Screenshot



Die Stiftung Zauberkunst lädt ein

Bild: Stiftung Zauberkunst

Zum einjährigen Bestehen lädt die von Uwe Schenk und Michael Sondermeyer initiierte Stiftung Zauberkunst für Mitte November zu einer Fachtagung nach Appelhülsen ein.

Die beiden schreiben:

Grundsätzliches zur Tagung

Schon vor der Stiftungsgründung hatten wir überlegt, dass wir mehr Menschen aktivieren möchten, sich bei den Überlegungen und Planungen bezüglich der Perspektiven der Stiftung Zauberkunst zu beteiligen. Letztlich war die Trennung des Projektes von unseren Personen ja sogar der Hauptgrund für die Stiftungsgründung.

Nachdem wir nun knapp ein halbes Jahr aktiv sind, unsere erste Steuererklärung gemacht und gemeinsam mit dem Stiftungsrat erste Schritte in Richtung aktiver Stiftungstätigkeit unternommen haben, planen wir zurzeit die weitere konkrete Vorgehensweise.

Wir haben im Rahmen der Stiftungsgründung einige Zauberfreunde gebeten, als Fachbeirat zu fungieren und uns eben bei solchen Überlegungen zu unterstützen. Es gestaltet sich jedoch schwierig, für einen halben Tag alle unsere Wunschkandidaten nach Appelhülsen zu bekommen, und falls einige nicht können, ist die Teilnehmerzahl schnell sehr gering. Zudem haben wir auf dem Sammlertreffen die Erfahrung gemacht, dass eine größere Gruppe von Interessierten, die an der Diskussion beteiligt werden, auch eine größere Bandbreite an Ideen und Gedanken produzieren.

Deshalb möchten wir in einem nächsten Schritt Interessierte zu einer Fachtagung einladen, die von uns und den Mitgliedern des Beirates vorbereitet wird und in der es um die zukünftige Arbeit der Stiftung Zauberkunst  geht – sowohl organisatorisch als auch inhaltlich.

Damit sich die Anreise lohnt, möchten wir am Freitag Abend mit einem informellen Treffen im Zauberzentrum beginnen, den Samstag ganz der Beratung widmen (s.u.), Abends evtl. gemeinsam essen gehen (oder weiter arbeiten) und den Sonntag Vormittag für Unerledigtes oder andere Dinge nutzen.

Freitag, den 15.11. 2019 bis Sonntag, dem 17.11. 2019

Der Termin ist so gewählt, dass er quasi als Jahrestag der Stiftung gelten kann. Insofern ist ein Bericht über das erste Jahr auf jeden Fall ein wichtiger Tagesordnungspunkt – darüber hinaus geht es aber vor allem um die Zukunft.

Programmideen und Beteiligung

Neben Informationen über das Geschehene möchten wir uns mit den Teilnehmern über Ideen, Vorschläge und Anregungen zur weiteren Arbeit der Stiftung austauschen. In der Diskussionsrunde beim Sammlertreffen sind schon einige Punkte genannt worden, die wir gerne vertiefen möchten:

  • Bezüglich der Arbeit des Dokumentationszentrum: Schaffen eines Recherchetools und eines Infopools zu anderen Quellenorten (Vernetzung)
  • Bezüglich der Zielgruppe “Nichtzauberer”: Ansehen der Zauberkunst in der Wissenschaft/Forschung implementieren und Kulturgeschichtliche Dimension betonen
  • Bezüglich des Nutzen des Projektes für den “Nachwuchs”: Universitäre Ausbildung und/oder Online-Schule
  • Grundsätzliche Vorgehensweisen und Ziele: Internationalisieren (Engl./Deutsch); Interessierte in anderen Ländern ansprechen; Zusammenarbeit mit  Zaubervereinen verstärken; Zauberkunst an das allgemeine Publikum bringen

Darüberhinaus gibt es neben diesen und den organisatorischen Dingen (Finanzierung, Örtlichkeit, Inventarisierung und Digitalisierung etc.) weitere Themenbereiche, die besprochen werden sollen: Welchen inhaltlichen Themen soll sich die Stiftung widmen? Welche Veranstaltungen sind sinnvoll und machbar? Welche Publikationen sollen veröffentlicht werden? u.v.m.

Vielleicht gibt es von Eurer Seite weitere Vorschläge oder Anregungen, die wir gerne in das Programm aufnehmen.

Rückmeldung erbeten

Bitte sagt uns kurz Bescheid, ob Ihr Interesse daran habt, an diesem Treffen teilzunehmen und merkt schon mal den Termin vor – die konkrete Einladung mit der Möglichkeit zur verbindlichen Anmeldung wollen wir im Frühsommer veröffentlichen.

Euch eine schöne Zeit und zauberhafte Grüße aus Appelhülsen

Für den Stiftungsrat • Michael Sondermeyer und Uwe Schenk


Ich freue mich schon auf den Austausch und hoffe, künftig den einen oder anderen Beitrag für die Stiftung leisten zu können!


Peter “The Painter” Warlock

The Davenport Collection website screenshot

It’s not uncommon for magicians to pursue other creative ventures, like painting, shadowgraphy (Dai Vernon‘s main source of income) or edible magic art (Annabel de Vetten). Please have a look in my “Magic Art” section for numerous other bits and links.

As I just noticed on The Davenport Collection website (a fine and growing resource for magic history buffs!), magician and mentalist Peter Warlock was also an anbitious amateur painter. Several examples from the Davenport collection are on display there, including some where he tried his hand on trompe de l’oeil art (which links him with Georges Méliès, see an upcoming post).

Above you see his rendition of Buatier de Kolta performing his unique “Expanding Die” illusion.


Rarely Seen Tricks (1): Leg Illusion


I must admit that I had never seen this illusion before. I found these pictures and a desciption in a manuscript by past editor Donald Bevan on Goodliffe, founder of Abracadabra magazine.

According to Bevan, “Leg Illusion” was the only notable magic invention by Goodliffe, as you can read here.


Auf zum Zaubersammler- und Chronisten-Treffen 2020


Organisator Andreas Fleckenstein hat folgende Informationen zum Treffen 2020 in die Runde geschickt:

20. bis 22. März 2020

Die Fabrik
Mittlerer Hasenpfad 5
60598 Frankfurt

• Vorabendprogramm (19.03.2020): Frankfurts Varieté-Geschichte(n)
• Kulinarischer Frankfurter Abend
• Historische Stadtführung – Von der Stauferstadt zur Bankenmetropole
• Vorträge aus den Reihen der Teilnehmer
• Podiumsdiskussion
• Varietébesuch (Neues Theater Höchst)
• Flohmarkt zum Tauschen und Verkaufen

Der Preis (inkl. Verpflegung und Varietébesuch) wird bei ca. 150€ liegen. Weitere Informationen erhalten Sie per Newsletter. Wenn Sie sich zu diesem Newsletter
anmelden möchten, senden Sie bitte eine E-Mail an

Auch die Bewerbung für Vorträge (max. 20 Minuten) wird gerne schon entgegengenommen.

Hier gibt es die Einladung als PDF: Einladung Sammler- und Chronistentreffen Frankfurt 2020


Magic’s Biggest Wonder Needs Protection


On the occasion of the 50th anniversary of mankind‘s biggest achievement yet: „landing a man on the moon and returning him safely to the earth“ (JFK):

You may disagree, but to me this famous NASA shot is the most amazing, most precious and most premonitory image produced so far.

It’s pure and natural, unambiguous and meaningful magic, appealing to everybody!

Yes, photos with happy or sad, new-born oder dying people do affect us more deeply; but when you look closely enough, each and every one of us–from those who came before us to those who will hopefully follow–is represented in this snapshot, too. It is a silent testimony of what man is able to do, in every respect.

Please help preserve “The Biggest and Most Amazing Wonder Show of the Universe” for hundreds of generations to come. Don’t let it fold. An “Abracadabra!” will have no effect. No other outs. Hiring helpers now!